Studenten pakken het grote probleem van e-waste aan
Redacteur: Jan H.F. van der Heyden; jan@dommelmeander.nl; foto via Pixabay

De wereldwijde productie van elektronisch afval (e-waste) is zo’n 50 miljoen ton per jaar, en daar wordt slechts twintig procent van gerecycled. De rest belandt grotendeels op stortplaatsen in derdewereldlanden, waar het zorgt voor milieuverontreiniging en gevaar voor de bevolking. Of het wordt door mensenhanden uit elkaar gehaald, wat de arbeiders blootstelt aan gevaarlijke stoffen. Tegelijkertijd raken de zeldzame metalen, die nodig zijn in bijvoorbeeld batterijen, binnen enkele tientallen jaren op. De winning van deze metalen is bovendien meestal sterk vervuilend. Er is dus een zeer dringende noodzaak om e-waste te recyclen.

En dat gebeurt in Eindhoven aan de Technische Universiteit (TU/e). Twaalf studenten van allerlei opleidingen, zoals Scheikundige Technologie, Industrial Engineering, Technische Natuurkunde en Sustainable Innovation – vormen het Team Core (*) dat is gevestigd in TU/e innovation Space. Dit team heeft zich ten doel gesteld het meest complexe elektronische afval aan te pakken, zoals oude batterijen en mobieltjes. De studenten willen deze alsmaar groeiende afvalstroom omzetten in grondstoffen, onder meer door er de zeldzame metalen uit te halen. Dat betekent minder afval, en minder afhankelijkheid van verre landen en onveilige mijnen.

Studententeam Core werkt daarom aan een technologie om de materialen in e-waste te scheiden, zodat ze hergebruikt kunnen worden. Dat zit ’m vooral in het zoeken naar een uitgekiende mix van afvalstromen die op hoge temperatuur kunnen worden gebracht in een oven. Het idee is dat een deel van die mix bestaat uit energierijk afval, zoals de laatste restjes van autorecycling, printplaten en slib. Dit afval zorgt voor de hoge temperatuur die nodig is. De metalen uit het elektronische afval in de mix zakken naar de bodem van de oven en vormen daar een laag metaal. Daar bovenop ontstaat een slaklaag (obsidiaan en basalt). Het studententeam onderzoekt samen met ProRail (de spoorwegbeheerder van Nederland) de mogelijkheid van hergebruik van het obsidiaan en basalt als ballast. Het metaal kan als gerecyclede grondstof naar de metaalindustrie.

Het is niet makkelijk doorlopend een goede kwaliteit aan herbruikbare metalen uit de oven te krijgen. De crux zit ’m in het continu bijsturen van de mix, omdat het binnenkomende afval in de praktijk altijd zal variëren van samenstelling. Precies dat punt is een specialisme van het team, het modelleren van de afvalmix zodat die optimaal is. Dat is een complexe puzzel. Niet alleen moet er precies genoeg energierijk afval de oven in, er moet bijvoorbeeld ook worden voorkomen dat de metalen oxideren (‘roesten’) en de viscositeit van de slaklaag moet dusdanig zijn dat het proces goed kan verlopen.

Smeltkroes wordt verhit tot 1600 graden.

Het team heeft speciaal voor praktijkonderzoek een oveninstallatie gebouwd. Dit werd mogelijk mede dankzij financiële steun van onder meer de 21 gemeenten die samenwerken in de Metropoolregio Eindhoven (MRE). De kern van de oven is een smeltkroes, die wordt gevuld met een afvalmix en verhit tot maximaal 1600 graden. Nadat het proces gelopen heeft, laten de studenten de kroes afkoelen en kunnen ze de lagen die zijn ontstaan analyseren, om zo te komen tot de beste afvalmixen en processen. Naast de oven, bestaat de installatie uit een systeem om de gassen die in het proces ontstaan af te koelen en te zuiveren. Het team werkt verder aan een speciale shredder voor batterijen, omdat batterijen niet intact de oven in mogen.

Voor de vertaling naar de praktijk werkt Team Core samen met het Instituut voor Elementaire Retractie (IVER), dat een industriële oveninstallatie heeft in Delfzijl. Deze fabriek, met een verwerkingscapaciteit van 30.000 ton per jaar, moet in 2022 operationeel zijn. Voor die fabriek is het team een nieuw feedsysteem aan het ontwerpen, dat zorgt voor het optimaal ‘voeden’ van de oven met de juiste mix.

“We willen maximale bijdrage leveren aan het bereiken van de zero-age.”

En daar houdt de ambitie van Team Core nog niet op. Er zijn ook al ideeën voor enkele andere fabrieken in Nederland die moeten gaan draaien op de technologie van het team, vertelt de oprichter van het team, student Scheikundige Technologie Dirk van Meer. “We willen een maximale bijdrage leveren aan het bereiken van de zero-age. Dat is het tijdperk waarin de mensheid al het afval dat ze genereert, weer omzet naar grondstoffen. Honderd procent recycling dus.”

Om op alle aspecten milieuvriendelijk te zijn, tekent het studententeam ook een contract met Trees4All voor het planten van bomen en planten. Het team en de eruit volgende startups willen zo alle CO2 die vrijkomt tijdens het proces compenseren. Ze zullen dat doen in de regio’s waar nu juist nog veel mijnbouw plaatsvindt.

“Het is prachtig om te zien hoe de studenten van dit team enthousiasme creëren; hoe ze een netwerk van industriële partners bijeen hebben gebracht om een oplossing naar de markt te brengen”, zegt TU/e-voorzitter Robert-Jan Smits. “Elektronisch afval is een enorm maatschappelijk probleem. Team CORE pakt dit aan door e-waste te veranderen in een commodity, wat extreem innovatief is. Ik ben trots op dit team.”

(*) De naam Core verwijst naar de kern van de aarde. 

Als je regelmatig en graag goed nieuws leest, dan is nu een goed moment om ons te steunen. Goed Nieuws is gratis toegankelijk voor iedereen en wordt gefinancierd door lezers. Elke bijdrage, hoe groot of klein ook, geeft voeding aan onze journalistiek en verzekert de toekomst van goednieuws.be. Steun Goed Nieuws al vanaf 1 euro – het duurt maar een minuutje. Dank je.

Een reactie achterlaten

Je e-mailadres zal niet getoond worden. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Recente berichten

Schrijf je in voor de nieuwsbrief

Jouw logo hier?

Goed Nieuws werkt op basis van vrijwilligers. Om onze kosten te dekken, zijn wij op zoek naar sponsors.

Herken je jezelf in de visie van Goed Nieuws en wil je sponsor worden? Neem dan contact met ons op.

Meer
berichten